¿Está el autismo sobrediagnosticado? Prevalencia, cambio de criterios y debates

En la actualidad, el autismo se identifica con más frecuencia que en el pasado, y algunos se preguntan si se trata de un sobrediagnóstico. Analizamos la investigación más de cerca.

Hubo un tiempo en que el autismo era algo de lo que sólo se oía hablar. Hoy en día, lo más probable es que conozca a alguien con autismo, o que haya uno o dos en la clase de su hijo en la escuela. Tal vez usted o su hijo tengan autismo.

La mayor concienciación sobre el autismo y los nuevos criterios de diagnóstico son dos ejemplos de factores que pueden explicar el aumento de las tasas de diagnóstico.

Sin embargo, algunos se preguntan si existe una epidemia de autismo o si los profesionales de la salud mental están sobrediagnosticando el autismo.

Los datos de los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) muestran una tendencia al alza en la prevalencia del autismo entre los años 2000 y 2018.

Estas cifras, que se muestran en la tabla siguiente, muestran claramente que las tasas de diagnóstico de autismo están aumentando, pero la causa sigue siendo objeto de debate.

Algunas personas piensan que los índices de diagnóstico son más altos de lo necesario. Otros creen que las tasas actuales incluyen a personas con autismo que pueden haber pasado desapercibidas en el pasado.



1. Una nueva comprensión del autismo

Un meta-análisis de 2019 que incluía datos de 27.723 individuos encontró que las diferencias formales entre autistas y alísticos (no autistas) han disminuido con el tiempo. Esto podría tener un impacto en el proceso de diagnóstico del autismo.

El cambio de una descripción estrecha del autismo a una más amplia puede interferir en la construcción de modelos mecanicistas del autismo, según el estudio.

Un modelo mecanicista es una muestra de algo. Sin una muestra clara, algunas personas temen que el diagnóstico de autismo sea menos significativo. Esto podría llevar a una definición más amplia del autismo, lo que daría lugar a diagnósticos más frecuentes.

Un estudio de 2021 identificó cuatro situaciones en las que un diagnóstico de autismo podría no ser útil:

  1. Cuando las herramientas de diagnóstico plantean incertidumbres sobre el diagnóstico.
  2. Cuando la persona tiene una presentación subclínica (menos evidente).
  3. Cuando los primeros signos de autismo se desvanecen durante el desarrollo.
  4. Cuando se dan otras condiciones.

Como el diagnóstico de autismo es siempre conductual, puede ser difícil para los clínicos diferenciar entre personas con autismo, personas neurotípicas con rasgos autistas y personas con otros trastornos del neurodesarrollo o psiquiátricos.

2. Hay más apoyo disponible para ayudar a los niños a prosperar.

En algunas situaciones, la financiación de los niños se pone en marcha para apoyar el autismo más que otros diagnósticos. Algunos ejemplos son las escuelas especiales y la proporción de profesores por alumno. Un diagnóstico de autismo también puede generar apoyo financiero.

Algunas terapias, como el análisis conductual aplicado, sólo están disponibles en algunos estados y en algunas compañías de seguros si el niño tiene un diagnóstico de autismo.

Es posible que se remita a más niños para que se les evalúe el autismo y puedan acceder a este apoyo.

3. El diagnóstico puede ser apresurado

La ventaja del diagnóstico precoz es que permite dirigir un apoyo útil a los niños con autismo. En los esfuerzos bienintencionados por acceder a este apoyo, los niños pueden recibir diagnósticos definitivos de autismo demasiado pronto.

En su lugar, los diagnósticos provisionales que incluyen el apoyo con evaluaciones de seguimiento pueden ser más apropiados, para evitar diagnósticos erróneos.

4. Es posible que el autismo haya sido infradiagnosticado en el pasado.

También es posible que las cifras de diagnóstico actuales reflejen una imagen más precisa de las tasas de autismo. Ahora es más probable que se identifiquen las versiones más leves del autismo que antes no se detectaban.

Es más fácil enmascarar una versión más suave de algo. El enmascaramiento es la capacidad de una persona para ocultar las características de una condición, como enmascarar el TDAH o enmascarar el autismo. El propósito del enmascaramiento es facilitar la integración en la sociedad típica.

El enmascaramiento puede seguir interfiriendo en la identificación del autismo, como indica un estudio de 2019 que analizó el uso de estrategias compensatorias en el autismo. El estudio reconoce que algunos adultos con autismo ocultan los rasgos autistas lo suficientemente bien como para evitar el diagnóstico.

A primera vista, el enmascaramiento parece ser una estrategia de afrontamiento útil hasta que se considera que puede ser agotador, estresante y puede contribuir a los problemas de salud mental.

¿Está el autismo sobrediagnosticado?

Los cambios en el proceso de diagnóstico han contribuido a aumentar las tasas de autismo.

En la década de 1940, el autismo se identificó por primera vez como un trastorno que afectaba a los niños. Hoy en día, los expertos reconocen el autismo en personas de todas las edades.

La versión actual del Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales, 5ª edición (DSM-5), ha reclasificado varias afecciones anteriormente distintas:

  • trastorno autista
  • Síndrome de Asperger
  • trastorno desintegrativo infantil
  • Trastorno generalizado del desarrollo no especificado (PDD-NOS)

Ahora existen juntos bajo el nombre de «trastornos del espectro autista».

Un estudio realizado en 2015 en Dinamarca descubrió que los cambios en las prácticas de notificación podrían explicar hasta el 60% del aumento de los diagnósticos de autismo entre los niños nacidos entre 1980 y 1991.

Es posible que se produzca un diagnóstico erróneo de autismo.

Una persona con autismo puede ser identificada erróneamente como autista. O una persona puede ser diagnosticada de otra cosa cuando en realidad es autista.

También es posible que una persona con autismo que requiera un apoyo mínimo necesite más de una evaluación antes de que se identifique su autismo. Pueden enmascarar sus diferencias lo suficientemente bien como para parecer que no cumplen los criterios de diagnóstico.

Sin embargo, esto no significa que sus diferencias sean insignificantes o que no aprecien el apoyo.

Las características que a veces se confunden con el autismo incluyen:

  • problemas de audición
  • retrasos en el habla
  • retrasos en el desarrollo
  • superdotación
  • lectura anticipada
  • intereses especiales
  • diferencias en el procesamiento sensorial

A veces aparecen rasgos de autismo en otros diagnósticos psicológicos, como:

La intoxicación por plomo también puede imitar los retrasos en el desarrollo que a veces se producen con el autismo.

Los médicos solían creer que los signos del autismo formaban parte de los trastornos del espectro de la esquizofrenia. Las diferencias sensoriales y de comunicación son dos ejemplos de características que no se conocen bien.

Hoy en día, los clínicos entienden que el autismo es un perfil cognitivo distinto y que existe en un espectro. En algunas personas los signos son obvios, mientras que en otras pueden ser sutiles y no inmediatamente reconocibles.

Los especialistas diagnostican el autismo evaluando el comportamiento de la persona.

Empiezan comparando los hitos del desarrollo con los de los niños de desarrollo típico mediante formularios y cuestionarios para los padres.

Si los signos son suficientes para indicar que puede haber autismo, realizan más pruebas, como :

  • La Entrevista Diagnóstica de Autismo-Revisada (ADI-R). El ADI-R es una entrevista con los padres para evaluar los comportamientos pasados y presentes del niño que pueden indicar autismo.
  • Programa de Observación Diagnóstica del Autismo (ADOS-2). Se trata de una prueba adaptada a la edad con módulos que evalúan características como el comportamiento repetitivo y las diferencias de comunicación.
  • Escala de valoración del autismo infantil, segunda edición (CARS-2). Este test de 15 preguntas puede ayudar a los diagnosticadores a distinguir la presencia de autismo de otras condiciones.

Los médicos también hacen pruebas para detectar otros problemas que puedan estar causando síntomas, como diferencias en la audición, la visión o las habilidades motoras.

¿Está el autismo sobrediagnosticado?

El autismo existe en un espectro. Esto significa que no hay dos personas con autismo que sean exactamente iguales.

Algunas personas pueden mostrar signos claros de que son autistas. Pueden tener importantes necesidades de apoyo, como diferencias de comunicación, y mostrar comportamientos que las personas con autismo no entienden.

Otras personas con autismo pueden ser más como icebergs, con sólo unos pocos signos visibles. Mientras tanto, su capacidad para enmascarar los síntomas oculta otras características del autismo bajo la superficie. La confusión social, la dificultad para aceptar los cambios y los problemas de procesamiento auditivo son algunos ejemplos.

A medida que aumenta la concienciación sobre el autismo y se adaptan los procedimientos de diagnóstico, es posible identificar a más personas con autismo y ofrecerles servicios útiles. Una mayor disponibilidad de estos servicios también puede aumentar la tasa de remisión de niños para su evaluación.

Para saber más sobre el autismo y salud mental en general, puedes visitar nuestro blog.

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